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California, el paraíso de los amantes y entusiastas del vino

“Creemos que el vino es la bebida civilizada, sagrada, romántica y templada de la hora de comida. El vino ha sido elogiado durante siglos por estadistas, filósofos, poetas y estudiosos. El vino ha estado con nosotros desde el inicio de la civilización y estará con nosotros por tiempo indefinido. Ahora nos toca a nosotros educarnos sobre lo que el vino realmente es”.

Robert Mondavi (1913-2008)

Una próspera industria de tecnología, pioneros en la agricultura sustentable, tierras fértiles y una producción de vino de magnífica calidad hacen brillar al estado de California.

El inicio de la historia empieza cuando el padre Junípero Serra, un misionero franciscano, planta el primer viñedo en la Misión de San Diego. En 1870, California se convierte el mayor productor de vino en el país norteamericano y para 1889 hay alrededor de 140 bodegas operando en el golden state. Sin embargo, de 1890 a 1915, la filoxera ataca viñedos y destruye más de 25 mil hectáreas.

En 1917 inicia “la Prohibición”, donde se suspende la producción y venta de alcohol; sin embargo, en 1919 se ratifica la Ley Volstead, que establece se podía consumir alcohol, siempre y cuando, fuera con fines religiosos o médicos; además se permitía a las mujeres de familia producir aproximadamente 757 litros al año para consumo personal, una práctica muy común en familias de origen italiano.

Después de la abrogación de la Prohibición, California regresó a la escena vinícola con vinos baratos y fáciles de beber. Para los años 50, el paladar americano prefiere jerez, madeira y oporto, así como vinos alemanes dulces. En la década de los 60 se experimentó un renacimiento con los pioneros visionarios como Robert Mondavi, Mike Grgich, Warren Winiarski y sus contemporáneos. La mayor aportación de Mondavi fue establecer la práctica de etiquetar los vinos con la variedad de uva utilizada para producirlos.

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Vinos californianos y la paradoja francesa. Un dato interesante es que el presidente Lyndon Johnson estableció la tradición de servir sólo vino americano en la Casa Blanca desde 1964. Doce años más tarde, Steven Spurrier, un comerciante de vino, organizó una cata a ciegas con reconocidos vinos franceses y vinos californianos. Sorprendentemente, Stag’s Leap Wine Cellars obtuvo la mejor puntuación en la categoría de tintos, mientras que el Chateau Montelena se posicionó en primer lugar dentro de los vinos blancos. Este suceso captó la atención del mundo hacia los vinos de California.

En 1991 el programa informativo 60 Minutos realizó un reportaje sobre la “paradoja francesa”: resaltaba que a pesar de que los franceses consumen una gran cantidad de grasa y vino tienen bajos índices de enfermedades cardiacas; además exaltaron los beneficios del consumo del vino y generó un interés por el mismo dentro de americanos de edad avanzada. A partir de ahí se reportó que las ventas del vino tinto de 1991 hasta 2005 crecieron alrededor de 125 %.

En 2004 la película ganadora del Óscar Sideways (Entre copas) causó un revuelo en las ventas del Pinot Noir gracias al personaje de Miles (divorciado, novelista frustrado y aficionado al vino), mientras que el consumo de Merlot sufrió una tremenda caída debido a los comentarios negativos sobre el varietal. Las bodegas tuvieron que crear una campaña nacional (Merlot Fights Back) para cambiar la percepción de los consumidores y reeducar a los consumidores. Incluso hicieron una parodia sobre el Chateau Cheval Blanc del ‘61 que al final de la película toma Miles, que sorpresivamente era una mezcla de 50 % Cabernet Franc y 50 % Merlot.

La Meca del Vino. Así se le conoce a las zonas más representativas de California que están dentro de la Costa Norte, que se compone de los condados al norte de San Francisco
incluyendo Humboldt, Lake, Marin, Mendocino, Napa, Sonoma y Solano, y también es el hogar de más de 40 zonas vitícolas americanas (AVAs). La región, que en la costa consiste
de sierras, colinas onduladas, valles profundos y vastos llanos, produce algunas de las mejores uvas de vino en el país.

Napa Valley es el hogar de diversos microclimas y suelos singularmente adaptados al cultivo de una variedad de uvas. Entre los vinos de renombre internacional que se producen en esta pequeña región son Cabernet Sauvignon, Merlot, Pinot Noir, Chardonnay, Sauvignon Blanc, Zinfandel y Cabernet Franc.

A pesar de su fama internacional, Napa Valley es una de las regiones vitivinícolas más pequeñas del mundo, con sólo una octava parte de la superficie plantada de Burdeos. Casi todas las bodegas (95 %) son empresas familiares. Napa es el segundo destino más turístico después de Disneyland.

Innovación y un espíritu curioso guían a diversos enfoques en la elaboración de vino; para el enólogo de Napa, el objetivo es siempre calidad en vez de cantidad. Sus vinos son una combinación de última tecnología en prácticas y equipo, así como en experiencia e intuición de sus productores.

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Sonoma

Sonoma

Este condado es un paisaje diverso de cultivo de vides que, climáticamente, está influenciado por las variaciones marítimas. Las noches frescas y días que rara vez se calientan contribuyen a capas de niebla oceánica que se arrastran en sus valles interiores a través de numerosos lugares, como el Petaluma Gap.

Todas las grandes regiones de vino del mundo se benefician de un cuerpo de agua, a menudo un río, para moderar cambios climáticos. En el condado de Sonoma, el poderoso moderador es el Russian River, donde incluso forma su propia denominación.

Las regiones de Carneros y el Russian River Valley son mejor conocidas por el Chardonnay y el Pinot, mientras que el más cálido Dry Creek Valley y Rockpile cuentan con algunas de las mejores vides de Zinfandel del estado. Valle Alexander se caracteriza por su excelente Cabernet Sauvignon y Merlot.

Chardonnay, el vino blanco más popular del país, es también líder en la variedad del condado, siendo Sauvignon Blanc quien ocupa el segundo lugar entre las variedades blancas. Para las variedades tintas, Cabernet Sauvignon lidera la lista, seguido de Pinot Noir, Merlot y Zinfandel.

Es así como el estado de California cuenta con 115 Áreas Vitivinícolas Americanas (AVAs) y casi 3500 bodegas. Produce el 90 % de vino en todo Estados Unidos y es el productor número 4 del mundo después de Francia, Italia y España.

¿Qué hace tan especial a este estado? El territorio californiano es bendecido con un clima maravilloso el cual favorece a la industria vinícola y a la turística. Los abundantes rayos de sol garantizan una larga y constante temporada para el cultivo de vid, la diversidad del terroir, la brisa y niebla, los ríos y lagos, así como laderas y suelos diversos se conjugan para ser compatibles con diversos varietales. Las habilidades y secretos del vino que los inmigrantes de California han transmitido de generación en generación es otro factor determinante en los estilos de producción de vino.

Ahora que sabes un poco más sobre California, te invito a descorchar y descubrir las mejores expresiones del golden state.